Donderdag 24 februari 1944 was een zonnige, maar met 3 graden en een beetje wind, een frisse februaridag in het Drentse grensgebied. Het was ‘Big Week’ en de Eight Airforce stuurde die dag 867 bommenwerpers vanuit Engeland naar diverse doelen waaronder Schweinfurt en Gotha in Duitsland. De formatie bommenwerpers werd geëscorteerd door diverse Fightergroups en beschermd door honderden P-38 Lightnings, P-51 Mustangs en P-47 Thunderbolts. De Duitse weerstand was groot: in totaal werden er 479 vluchten gemaakt die dag. De grote aanwezigheid van zowel Amerikaanse als Duitse jagers leidde tot grote luchtgevechten. Er gingen 51 bommenwerpers (11.3% verliespercentage) en 10 jagers verloren, en aan Duitse zijde was dit percentage niet veel beter: 11% van de ingezette toestellen, dit waren er ongeveer 60, ging verloren.

Een van de Amerikaanse escortejagers betrof P-47D Thunderbolt 42-8636 ‘Luzon’ (squadroncode: CR-F), opgestegen vanaf vliegbasis RAF East Wretham, die hoorde bij de 359th Fighter Group, 360th Fighter Squadron. Het toestel werd gevlogen door de 24-jarige piloot Albert T. Niccolai afkomstig uit Kenosha, Wisconsin, Verenigde Staten.

Het toestel van Albert T. Niccolai, P-47D Thunderbolt 42-8636 ‘Luzon’, met leden van de onderhoudsploeg

Op de terugweg raakte Albert T. Niccolai boven het Twister grensgebied in gevecht met een Messerschmitt Bf109G. Het Duitse toestel dook snel naar lagere hoogte, achtervolgd door P-47D Thunderbolt 42-8636 ‘Luzon’ met in de cockpit Albert T. Niccolai. Aangezien de P-47 Thunderbolt een hogere duiksnelheid had ten opzichte van de Messerschmitt Bf109G, kreeg hij het Duitse toestel al duikend in het vizier.

Majoor Murphy, die de vlucht waar Albert T. Niccolai deel van uitmaakte leidde, rapporteerde dat hij en Albert T. Niccolai twee Messerschmitt Bf109s aanvielen die tussen hen en de bommernwerpers door doken. Majoor Murphy schoot één van hen neer toen deze in een steile duik ging, waarna Majoor Murphy terugkeerde naar zijn positie bij de bommenwerpers. Albert T. Niccolai rolde weg naar het andere vijandelijke toestel en werd het laatst waargenomen toen hij deze achtervolgde door het wolkendek heen.

Verschillende foto’s van Albert T. Niccolai

Geconcentreerd op zijn prooi had Albert T. Niccolai niet in de gaten dat hij beslopen werd door een tweede Messerschmitt Bf109G. Deze werd bestuurd door Unteroffizier Albert Boeckl van de 12. Staffel Jagdgeschwader 26 (12./JG26) en was opgestegen van vliegbasis Florennes. Deze piloot opende het vuur op de nietsvermoedende P-47D Thunderbolt 42-8636 ‘Luzon’. Het toestel van Albert T. Niccolai kreeg de volle laag en dook met 650 km/u stuurloos steil naar beneden.

Om 12:30 uur sloeg P-47D Thunderbolt 42-8636 ‘Luzon’ een groot gat in de 4 meter dikke moerassige veenlaag van het Ruhlermoor en verdwijnt hierin. Als gevolg van de aanval sneuvelt Albert T. Niccolai.

Laten we de herinnering levendig houden aan wat First Lieutenant Albert Thomas Niccolai voor onze vrijheid deed.

Albert T. Niccolai

Piloot

KIA

De piloot van P-47D Thunderbolt 42-8636 ‘Luzon’, Albert T. Niccolai kwam om het leven na de aanval van de Duitse jager. Een aantal jaar na de oorlog werd het wrak met daarin het stoffelijk overschot (deels) geborgen, waarna Albert T. Niccolai begraven werd op Saint James Cemetery in Kenosha, Kenosha County, Wisconsin, Verenigde Staten.

Rust in vrede

Het graf van Albert T. Niccolai

Heeft u meer informatie over deze crash? Lever het aan!